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Histoire du rhinocéros de Versailles (1770-1793)

L. C. Rookmaaker

L. C. Rookmaaker. Histoire du rhinocéros de Versailles (1770-1793), Revue d’histoire des sciences, 1983, n° 3, pp. 307-318.

Extrait de l’article

Entre 1770 et 1793, on montra un rhinocéros indien mâle (Rhinoceros unicornis) à la ménagerie de Versailles. La source principale d’information sur sa vie est l’article sur « Le rhinocéros unicome » par Cuvier dans la 9e Livraison de la Ménagerie du Muséum national d’Histoire naturelle [voir Pieters, 1981]. Cuvier (1804 a) traita le premier de l’histoire naturelle du rhinocéros en général avec quelques détails sur le spécimen de Versailles et conclut par quelques « Observations anatomiques sur le rhinocéros ». D’autres publications, citées ci-dessous, donnent une brève information supplémentaire sur l’animal. Certains manuscrits, au Muséum national d’Histoire naturelle de Paris, présentent des détails morphologiques.

Transport vers la France

Lacroix [1977, 13-19] décrivit largement l’histoire primitive de ce rhinocéros depuis sa capture jusqu’à son arrivée à Versailles. Il fut offert par Chevalier, gouverneur de l’établissement commercial français à Chandernagor près de Calcutta, à Louis XV. Bien que l’endroit de la capture ne soit pas mentionné, il y a lieu de croire qu’il est venu d’Assam ou de la partie nord du Bengale. Le 22 décembre 1769, il fut embarqué à bord du Duc de Praslin appartenant à la Compagnie des Indes, dans le port d’Ingeli (Inde).

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